De keerzijde van de telco en datacenter fusiegolf

Vanuit de Verenigde Staten is jaren geleden een golf deze kant uitgekomen. Het is de golf van de fusies en overnames van telco’s en datacenters. Over de impact daarvan op de Europese of Nederlandse markten is regelmatig te lezen. Wat er in de VS gebeurt haalt de pers hier minder vaak. Toch kan het geen kwaad daar naar te kijken.

Onherkenbaar

In de Verenigde Staten zijn naast AT&T en Verizon nog tientallen andere aanbieders van netwerkcapaciteit en telefonie actief. Tot niet zo lang geleden hadden de meeste daarvan ook eigen datacenters. Dat was meer dan de noodzakelijke de basis van de telefonie infrastructuur. Er waren ook datacenter vierkante meters voor colo services.

De consolidatie golf die is ontstaan heeft er toe geleid dat veel datacenters door de pure telco spelers van de hand zijn gedaan (Verizon is daar een voorbeeld van). Sommige partijen hebben de telefonie van de hand gedaan en zijn zich op netwerken gaan richten, andere zijn juist meer regionale spelers gaan opkopen om de footprint aanzienlijk te kunnen uitbreiden. Gevolg is dat de lijstjes van netwerk en telefonie aanbieders van een paar jaar terug onbruikbaar zijn. Veel aanbieders zijn verdwenen of onherkenbaar door de nieuwe bedrijfsnaam.

Schulden

Maar er is natuurlijk meer veranderd. De bedrijven die op overnamepad zijn gegaan hebben zich daarvoor zwaar in de schulden gestoken. Met de extreem lage rente zou dat geen probleem mogen zijn, dacht men. Het beeld dat langzaam boven komt drijven is echter anders. Of dat komt omdat de rente langzaam omhoog gaat of omdat de beoogde fusie effecten tegenvallen, waardoor er minder geld in de kas stroomt is nog niet duidelijk. Wel duidelijk is, dat in meerdere gevallen aan de rem getrokken moet worden.

Extreem voorbeeld daarvan is Windstream. In 2016 nam het nog voor $1,1 miljard Earthlink over. In de boedel zaten 600.000 klanten voor spraak, internettoegang en hosting. Van een succesvolle integratie was geen sprake. Alles dat “consumer” was heeft het op de valreep van 2018 verkocht. De $300 miljoen die het opleverde leek mooi, maar inmiddels weten we dat daar niets van over is.

Chapter 11

Op 15 februari van dit jaar is Windstream voor de rechter gesleept omdat het niet in instaat of bereid was een deel van de schulden af te lossen. Op 25 februari werd een Chapter 11 procedure van kracht. Het bedrijf is niet failliet, maar mag niet meer zelfstandig over uitgaven en investeringen beslissen. De grootste schuldeisers zijn de banken en dergelijke die de overname van Earthlink (en een paar kleinere spelers) hebben mogelijk gemaakt. Verder zijn er andere netwerkbedrijven die voor tientallen miljoenen rekeningen hebben openstaan.

Partners en klanten

Om de schulden te kunnen afbouwen en met een realistische businessplan te komen heeft Windstream enige maanden de tijd gekregen. Er gaan klappen vallen en dat betreft niet alleen de eigen personeelsomvang. Deze week werd bekend dat Windstream het partnernetwerk gaat saneren. Voor de goede orde: dat is iedereen die een diensten van Windstream doorverkoopt of dat als onderdeel gebruikt van een eigen aanbod.

15% van de partners verliest deze status omdat ze minder dan $5.000 nieuwe omzet op jaarbasis toevoegt. Voor alle partners geldt dat zij niet kunnen rekenen op het ontvangen van de commissie of bonus. Dat soort afspraken heeft onder een Chapter 11 geen prioriteit. De grote schuldeisers gaan voor. Partners die de korting hebben verwerkt in de prijs van de dienst die zij aan hun klanten doorrekenen komen in de knel, tenzij ze de prijzen kunnen verhogen. Tenslotte is het voor Windstream ook niet prettig. Partners zullen in deze fase echt niet harder lopen om deals voor Windstream connectiviteit binnen te halen.

Windstream is een extreem voorbeeld en door de omvang een van de weinigen waarover regelmatig geschreven wordt. Het laat zien dat er risico’s verbonden zijn aan overnames die uiteindelijk kunnen leiden tot een andere marktpositie. De keerzijde van deze fusie is dat de overnemende partij door zich te vertillen aan de schulden nu ook nog eens een hogere churn over zich afroept.

About the author

Avatar

ISP Today is het Nederlandstalige platform voor de Internet Service Providers in Nederland. We presenteren nieuws van redactionele kwaliteit met relevantie voor de Nederlandse ISP community. Internet Service Providers en met name de mensen daarachter staan centraal op ISP Today.