De eerste stap richting SDN en NFV

In mijn vorige blog heb ik het gehad over de situatie waar de service provider en carrier-markt zich in bevindt. Om te ontsnappen aan de stijgende margedruk en de concurrentie uit nieuwe hoeken, moet er geïnvesteerd worden in innovatieve technologie. Software Defined Networking (SDN) en Network Function Virtualization (NFV) lenen zich perfect voor de ontwikkeling van nieuwe diensten en de kostenverlaging. Maar waar te beginnen?

Zoals eerder geconstateerd, vereisen traditionele netwerkarchitectuur veranderingen een stevige inspanning in tijd en geld. Het is daarom logisch om de verandering te ‘kickstarten’ met een financiële quick win. Bij NFV zijn er vele netwerkfuncties die men kan virtualiseren. Denk aan vPE (provider edge router), vCPE (customer premises equipment), vCSR (cell site router), vSecGW (security gateway), vCloudGW (cloud gateway) en vBNG. Het onderdeel waar veel service providers in het kader van ‘quick wins’ eerst naar kijken is de Customer Premises Equipment (CPE), die de Internet-toegang of IP VPN diensten levert via verschillende WAN-transporttechnologieën. Deze hardware kan bestaan uit switches, routers, firewalls en DSL-apparatuur die op locatie staat bij de zakelijke klant van de service provider en op afstand beheerd wordt door de service provider zoals KPN, Tele2, Online of Ziggo.

Wanneer een zakelijke klant meer bandbreedte nodig heeft of bijvoorbeeld meer firewall capaciteit nodig heeft, moeten er vaak aanpassingen gedaan worden aan de CPE bij de zakelijke klant van de service provider om te zorgen dat alles blijft functioneren. Dat resulteert niet zelden in de situatie dat een monteur op locatie een CPE moet upgraden of zelfs vervangen. Dat kan voor die zakelijke klant reden geven om de dienstverlening te evalueren en een nieuwe tender uit te schrijven. Daarnaast leidt de upgrade vaak tot een versnelde afschrijving van de bestaande CPE, die vervangen wordt. Daardoor kan de upgrade erg duur uitvallen.

Het virtualiseren van deze CPE hardware biedt dan ook flinke voordelen voor zowel de provider als de klant. Praktisch gezien wordt de traditionele CPE vervangen door een veel goedkopere x86-variant. De functionaliteit wordt volledig losgekoppeld van de hardware en centraal en kan bijvoorbeeld op een x86-computing platform in het datacenter ondergebracht. Partijen als Colt, China Telecom, AT&T en Telefonica werken aan dit concept.

De voordelen van een vCPE zien er in grote lijnen als volgt uit. Het grootste voordeel is dat zakelijke klanten veel sneller netwerk innovaties kunnen adopteren of uitrollen en dus sneller op veranderingen in hun markt kunnen inspringen. Met het gemak waarmee men één server of switch beheert, kan men nu tientallen, honderden of duizenden apparaten beheren. Dat komt grotendeels op het conto van de automatisering, die je via NFV kunt toepassen op zaken als upgrades en uitrol van nieuwe diensten. Het ultieme voorbeeld is dat van een klantenportal, waarmee een gebruiker door enkele klikken zelf een nieuw VPN kan opzetten of een nieuw remote kantoor kan inrichten. Utility computing op netwerkniveau. Er zijn geen aanpassingen meer nodig op de klantlokatie, maar alle aanpassingen vinden virtueel plaats in het datacenter van de service provider.

Naast de zojuist benoemde besparingen aan de OPEX-kant, is de CPE ook niet langer een dedicated device, maar een generieke router of switch met minimale intelligentie aan boord. Feitelijk ga je daarmee terug naar de tijd van de Network Terminator. Security, QoS en application delivery worden geleverd als software en verschuiven naar het datacenter. Daardoor verschuift de prijs van de benodigde CPE-hardware van duizend euro per stuk of meer naar rond de honderd euro voor één device, dat verschillende functies kan uitvoeren.

Met de virtual CPE als uitgangspunt kunnen service providers een inventarisatie doen van hun klanten en bepalen of CPE’s geupgrade moeten worden en welke diensten ze aanvullend kunnen gebruiken naast hun huidige. Dat kunnen permanente diensten zijn, zoals firewalls en VPN’s, of incidentele. Een goed voorbeeld van het laatste is een belangrijke ingelaste videostream van de CEO naar alle medewerkers van een internationaal bedrijf. Met NFV is dit binnen minuten ingeregeld, door tijdelijk een virtueel content delivery network op te zetten en extra caching-capaciteit vrij te maken voor een soepele weergave van de toespraak. De klant betaalt alleen voor het echte gebruik.

In het derde en laatste deel van deze reeks bekijken we wat de vereisten zijn om daadwerkelijk ‘in te stappen’. We kijken naar wat nodig is om schaalbare, geautomatiseerde en klantcentrische diensten te kunnen aanbieden en hoe een service provider-organisatie zich kan herpositioneren dankzij SDN en NFV.